Is there crying in business?

A woman crying at work.

By Christine Laperriere

If you weren’t around for the movie “A League of Their Own,” here’s Tom Hanks (circa 1992) delivering the incredibly famous line “there’s no crying in baseball.” Clearly we can see there’s no crying in baseball, but it poses the question: is there crying in business?

A client of mine brought up a humiliating moment in a coaching session. She said, “I was recently in an important meeting and I got very frustrated. To my surprise, I started to cry. I am absolutely humiliated and am worried that this will cause lasting damage to my career and how I’m seen by others. I can’t seem to let this go — I keep beating myself up about it. What should I do?”

Yes, sometimes, there’s crying in business.

In my role, I get the opportunity to interact with hundreds of professionals at varying levels within their organizations, from CEO’s to administrative assistants. Given my work with numerous clients in leadership, this topic comes up sometimes. So if this is you, please be assured that you are not alone — sometimes it just happens. Hopefully it will comfort you to know that even the top and most impressive professionals can, on occasion, find themselves caught off guard and emotional in an important meeting.

Understand why this happens. 

It’s important to note that just because someone is crying, it does not mean they’re sad or displaying weakness — often, it can be a sign of anger or severe frustration. We may be familiar with the way some people experience these same feelings in the workplace — their external appearance looks different; their face can turn red, their voice gets raised, choice words get sputtered and on rare occasions a fist might get slammed on the table (Exhibit A: see Tom Hanks in movie clip above). Because hot-headed leaders have often traditionally been in power, our unconscious bias can sometimes feel more accepting of these responses to anger and frustration as opposed to crying as a response to anger. 

Appreciate what your emotions are telling you.

These days, more and more companies want employees who are passionate about the work they do, engaged in getting results, and willing to take risks. When we work this way we are investing a big piece of ourselves and our identity into what we do each day. If you want people to really put their heart and soul into their work, this comes with emotion. And when we are committed at all costs, crying is often a signal that someone is no longer operating at their fullest and it’s time to take a closer look at what’s happening that is causing such an intense reaction.

Assess your overall stress level. 

An emotional outburst often has more to do with how someone is managing a large load of stress rather than their response to the single issue at hand. If you have been at home, trying to keep your kids fed, entertained, and educated — all while trying to concentrate on every work-related task — don’t be surprised if during a big meeting, overwhelming emotions finally catch up to you after “staying strong” for a number of days.

Notice trends. 

As much as self-forgiveness and understanding are key to moving forward in this situation, it is important to note whether you are seeing a trend. Have you had numerous emotional spells at work lately? Is it happening at home too? Is it happening in certain types of meetings? Is there someone you feel intimidated by at work? If this situation doesn’t feel like a one-time circumstance, start to track and look for trends as to when you feel this intense trigger of emotion bubble up.  

Do damage control. 

Sometimes, it helps people move forward if they have a quick conversation to clear the air after having an emotional response in a meeting. That said, it’s important to note that being emotionally engaged in your work, which sometimes results in anger or frustration, is not a sin. If you choose to, apologize for how you made others feel in the meeting and feel free to share what actions you plan to take to help bring your best self to work. Be careful not to undermine your own strengths in the process, though; your commitment to a project or your passion for getting results are positive traits. And don’t apologize for being authentic at work. 

Christine Laperreriere

Christine Laperreriere

Christine Laperriere is the executive director of the Women of Influence Advancement Centre, president of Leader In Motion, a leadership development organization, and the author of Too Busy to Be Happy — a guide to using Emotional Real Estate to improve both your work and your life. A seasoned expert in helping women professionals advance their careers, she’s had the honour of guiding hundreds of women in various companies and roles to reach their full potential.

Meet Christal Earle, founder of sustainable fashion brand Brave Soles.

Christal Earle

Meet Christal Earle, a serial entrepreneur, public speaker, agent for social change, and founder of Brave Soles, a brand that upcycles tires from landfills to create handcrafted shoes and accessories. Before working in the sustainable fashion space, Christal was the co-founder of Live Different, an international youth humanitarian charity. In 2017, Christal launched Brave Soles, working with artisans in the Dominican Republic to create products that are conscious of people and the planet.

My first job ever was… as a seating host at a breakfast diner in Prince Albert, Saskatchewan. 

Before my work with Brave Soles, I was… the founder of an international humanitarian charity.

I founded Brave Soles because… I worked for many years with landfill workers in vulnerable communities around the world. I began to see the opportunities for circular fashion and a circular business model based on what I saw being discarded.

The thing I love most about what I do is… I get to work with some of the most kind and generous people — that includes both our team and our customers. 

I love public speaking because… I come alive when I have the chance to connect with an audience and help them begin to see the power of their choices in a new perspective.

“Listening and learning from people who are living in a challenging environment day to day helped me see the possibilities from their perspective and think about how to start in the most simple and effective way possible.” 

My best advice for anyone that cares about a cause and wants to contribute to it would be… to learn about it and to challenge your perspectives and assumptions. For example, before I started working with landfill workers, I assumed that discarded materials would be useless at that point and that there would be no way to reclaim them. Once I started to ask questions to the people who lived and worked in that landfill, I began to see a thread of common opportunities emerge. Listening and learning from people who are living in a challenging environment day to day helped me see the possibilities from their perspective and think about how to start in the most simple and effective way possible. 

One tangible way you can be a more conscious shopper is… to look for transparency. If a brand is truly being transparent, it means they are working to do better and better. When it comes to building a more sustainable and resilient world, we can’t get stuck on looking for perfection. We have the opportunity to look at what is being done with an honest and transparent effort and we can put our resources and attention into those places. 

I like to think of the way forward as a reflection of what served humanity for thousands of years before now: If you were to go back 125 years, chances are you would have known who made your clothes, who made your shoes, or who crafted the items in your home because you would have been connected to them. However, we have become very disconnected from what we own and the stories and people behind what make those products possible. To be a conscious shopper is like an adventure in curiosity and in learning to see the story behind what you are putting your money into. 

If I were to pick one thing that has helped me succeed, it would be… never being scared to ask questions — of myself, of trusted advisors, and of the people I am seeking to serve. 

If you googled me, you still wouldn’t know… that I get weak in the knees for anything with maple syrup!

I stay inspired by… always learning from others through reading, listening, and through the people I have in my life from around the world. 

The future excites me because… I have the opportunity to create meaningful change for myself and my daughter, and those who will come after her.

Sarah White puise dans son courage pour conduire le changement et être elle-même authentique.

Sarah White

On dit souvent qu’il faut du courage pour être entrepreneur, mais je pense que c’est plus compliqué que cela. Après avoir travaillé pendant près de 27 ans auprès d’entrepreneurs à BDC, j’ai appris que chaque personne avait sa propre définition du mot courage. 

Parfois, il s’agit du courage d’un innovateur qui lance une idée inédite n’ayant jamais été éprouvée jusqu’ici dans le monde. D’autres fois, il s’agit de la capacité à faire face à n’importe quel obstacle et à le transformer en une occasion de croissance. Il arrive aussi qu’un entrepreneur doive faire preuve de courage pour être simplement lui-même et bâtir son entreprise comme il l’entend (un problème pour de nombreux propriétaires d’entreprises sous-représentés – problème que mon équipe et moi aidons à résoudre). 

Il est rare que ces trois définitions s’appliquent, mais c’est le cas pour Sarah White et Denise Taschereau, cofondatrices de Fairware. Au cours des 16 dernières années, elles ont fait de leur entreprise de Vancouver, qui a démarré dans le garage de Sarah, le premier fournisseur nord-américain de produits promotionnels durables et éthiques.

Non seulement Sarah et Denise ont maintenu leur engagement ferme pris dès le début quant à l’impact sur l’environnement et la communauté (elles possèdent la certification B Corporation [BCorp] depuis des années), mais elles se sont également inspirées de leurs propres difficultés en tant que petite entreprise appartenant à des membres de la communauté queer, qui plus est à des femmes, pour orienter leurs politiques d’entreprise. Elles ont délibérément mis en place une équipe diversifiée et surtout, une culture qui encourage à être soi-même au travail. 

J’ai rencontré Sarah pour qu’elle nous parle de son parcours personnel et entrepreneurial, notamment de son engagement permanent en faveur de l’approvisionnement éthique et des pratiques commerciales durables, de l’importance qu’elle accorde aux objectifs ainsi qu’à la diversité et à l’inclusion, et de sa capacité à survivre et à prospérer en période d’incertitude. Sarah est une force à ne pas négliger. Elle s’est engagée, avant tout, à se servir du monde des affaires pour faire le bien. 

Laura : Lorsque vous et Denise avez lancé Fairware en 2005, l’accent mis sur la durabilité et la volonté d’améliorer le monde par le biais des affaires était une idée relativement nouvelle. Comment vous est-elle venue?

Sarah : Fairware a vu le jour parce que mon amie Denise, qui est désormais ma partenaire commerciale et qui travaillait à l’époque comme Directrice, développement durable et relations communautaires à MEC dans le domaine de la durabilité et de l’approvisionnement éthique, avait constaté que de nombreuses marques de qualité offraient des cadeaux publicitaires fabriqués dans des conditions suspectes. À cette époque, le sujet de la responsabilité sociale des entreprises commençait à être abordé dans la presse et un peu partout dans le monde, et il y avait un décalage avec ces grandes marques qui distribuaient des produits inconvenants. C’est de cette constatation qu’est née l’idée de Fairware. 

« Notre objectif a toujours été d’aligner nos valeurs d’entreprise sur nos valeurs personnelles. »

Laura : Comment l’idée a-t-elle été reçue à l’époque? Comment vous êtes-vous aperçues que les choses évoluaient? Je suppose que les entreprises sont aujourd’hui plus ouvertes à parler des pratiques durables. 

Sarah : Si le développement durable est aujourd’hui bien plus ancré dans les esprits, ce n’était certainement pas le cas à l’époque. Dès le départ, lorsque nous prenions le téléphone pour appeler un fournisseur potentiel, nous lui disions « nous aimerions discuter de l’origine de vos produits », et souvent, on nous raccrochait au nez. 

Au fil des ans, cette conversation a considérablement évolué. Nous avons commencé avec la conformité et la sécurité des produits, puis nous nous sommes intéressées aux droits des travailleurs et à l’impact environnemental. Depuis quelques années, nous discutons avec d’autres distributeurs de l’antiracisme et de la justice sociale. Nous discutons avec les fournisseurs d’emballages durables d’une représentation diversifiée dans les catalogues. Ce que nous vivons aujourd’hui est en net contraste avec la situation qui prévalait au début de notre parcours entrepreneurial. 

Aujourd’hui, nous allons également au-delà de notre chaîne d’approvisionnement traditionnelle pour travailler avec des entreprises qui ont un impact – des entreprises à vocation sociale, souvent locales, appartenant à des entités issues de la diversité – qui n’auraient pas autrement la capacité de répondre à de grosses commandes d’entreprise. Nous consultons ces entreprises pour les aider à fixer leurs prix et à renforcer leurs capacités afin qu’elles soient en mesure de créer des produits à notre intention. Ainsi, notre succès nous permet non seulement d’aider les autres à se développer, mais aussi de contribuer à construire un écosystème qui soutient nos convictions en matière de durabilité et d’équité.   

Franchement, si nous avons créé notre entreprise, ce n’est pas parce que nous aimons les babioles, mais parce que nous voulions faire bouger les choses. Notre objectif a toujours été d’aligner nos valeurs d’entreprise sur nos valeurs personnelles. 

Laura : Et je sais que cela s’applique non seulement à la façon dont vous faites affaire avec vos clients et vos fournisseurs, mais aussi à la manière dont vous avez façonné la culture d’entreprise de Fairware. Pouvez-vous nous dire en quoi vos valeurs personnelles et même vos expériences personnelles ont joué un rôle à cet égard?

Sarah : Je plaisante parfois en disant que j’ai créé une entreprise simplement pour pouvoir m’habiller comme je l’entendais et être en accord avec moi-même, mais franchement, je pense que c’est en grande partie la vérité. Donner le ton de l’acceptation et de l’inclusion confère un certain pouvoir, et en me montrant telle que je suis, j’espère encourager les autres à en faire de même. Pour vous donner une idée de la culture que nous avons créée, une année à Halloween, un de nos employés s’est habillé en tenue de travail, juste pour nous embêter. 

Mais être moi-même n’a pas toujours été facile. Étant de genre non conforme, j’ai souvent été mégenrée et confrontée à l’homophobie et à la misogynie, sous forme de micro-agressions. Alors que de nombreux membres de la communauté des entreprises progressistes se considèrent très au fait des questions d’antiracisme, de LGBTQ+, etc., nous nous sommes rendu compte cette année que la plupart d’entre nous ne l’étaient pas. Nous avons tous encore beaucoup à apprendre et à faire.  

Laura : Nous savons que de nombreux propriétaires d’entreprises LGBTQ+ cachent cet aspect de leur identité pour éviter les répercussions. À votre avis, qu’est-ce qui vous a donné le courage de faire preuve de tant d’ouverture et de transparence pour vous montrer comme vous êtes?

Sarah : Le parcours a été long. Je suis avec ma partenaire depuis 36 ans et j’ai deux enfants adultes. Avoir des enfants en tant que couple homosexuel était pour le moins avant-gardiste dans les années 1990. Je ne suis pas certaine d’avoir beaucoup changé depuis, mais j’hésite maintenant moins à être moi-même, je suis plus consciente des problèmes qu’éprouvent les personnes LGBTQ+ et j’en parle ouvertement. 

Toutefois, pour le bien de mes enfants, même à l’époque, je n’ai jamais cherché à dissimuler qui j’étais vraiment, même si c’était difficile pour eux d’avoir une maman qui ne ressemblait pas aux autres mamans. Si j’avais dû changer à l’époque, mes enfants en auraient conclu qu’il n’est pas acceptable d’être soi-même et que l’on doit se conformer pour ne gêner personne. De plus, certains d’entre nous n’ont pas d’autre choix que de s’accepter. Certaines personnes peuvent passer pour cisgenres, d’autres non. Je veux que les autres se reconnaissent en moi et sachent qu’eux aussi ont leur place dans le monde de l’entreprise. 

« Pour nous, la culture consiste à laisser les gens mettre leur propre diversité à contribution. »

Laura : Pouvez-vous indiquer aux propriétaires d’entreprise qui espèrent créer la même culture inclusive que la vôtre – y compris ceux qui n’ont pas vécu les mêmes expériences – quelques tactiques précises que vous avez utilisées pour harmoniser votre équipe avec vos valeurs?

Sarah : Pour nous, la culture consiste à laisser les gens mettre leur propre diversité à contribution. Bien que Denise et moi ayons toujours été des militantes – elle en politique, et moi dans le milieu communautaire – nous faisons de notre mieux pour ne pas engager des personnes comme nous. Nous encourageons tous ceux qui travaillent avec nous à intégrer leurs propres intérêts et passions à l’entreprise. Nous sommes également très transparentes sur notre site Web et dans nos offres d’emploi : si vous postulez pour travailler avec nous, vous rejoindrez un environnement de travail inclusif. Si cela ne vous convient pas, vous ne postulerez pas.

De plus, ce n’est pas parce que la durabilité est un sujet qui nous passionne, à Denise et à moi, qu’elle doit susciter le même degré d’intérêt chez nos employés. Lors d’un entretien d’embauche, nous posons la question suivante : « Sous quelle forme contribuez-vous au développement durable dans votre vie quotidienne? ». Si la réponse est : « Je recycle, mais je veux en savoir plus », cela nous suffit. Avant tout, nous recherchons des personnes ouvertes et intéressées. 

Lorsque nous accueillons de nouveaux employés, nous appliquons une pratique que j’ai apprise durant un atelier sur la réconciliation. Nous demandons au nouveau membre du personnel de donner son nom, son nom traditionnel s’il en a un, et son identité culturelle, ainsi que toute information à son sujet dont il souhaite faire part à l’équipe. Dans une entreprise comptant moins de 20 employés, on parle au moins 11 langues différentes. La diversité est incontestablement ancrée dans notre culture. 

Laura : Vous êtes également une société certifiée B Corporation, ce qui signifie que vous vous êtes engagées à créer un impact positif pour vos employés, ainsi que pour les communautés et l’environnement. Ce n’est pas chose facile, mais vous l’avez fait en 2010, en tant que l’un des membres fondateurs de la Canadian B Corp. Comment s’est déroulée cette expérience et pourquoi était-elle si importante pour vous?

Sarah : Au début, nous étions une petite entreprise dont l’équipe était restreinte. Nous nous sommes demandé si, étant donné que nous observions déjà ces pratiques de toute façon, nous disposions de la capacité ou du temps nécessaire pour nous soumettre au processus rigoureux d’obtention de cette certification. Mais à mesure que nous rencontrions des personnes du milieu des affaires de Vancouver qui avaient les mêmes idées que nous, nous avons commencé à comprendre qu’il ne s’agissait pas seulement de nous, mais de faire partie d’un mouvement qui utilise les entreprises comme une force pour faire le bien. 

L’obtention de la certification B Corp a contribué à structurer nos engagements, à nous responsabiliser et à nous montrer les points que nous devions améliorer. Aujourd’hui encore, cette certification nous pousse à aller plus loin, à réfléchir à des choses auxquelles nous n’aurions pas pensé autrement et à nous dépasser pour atteindre nos objectifs. Cela va de la gestion de la chaîne d’approvisionnement aux pratiques durables, en passant par la culture interne, les salaires, les engagements sociaux, et bien plus encore. 

Nous avons eu beaucoup de chance d’avoir BDC comme partenaire de financement, car non seulement vous nous avez fourni d’excellents conseils et services au fil des ans, ainsi que de l’aide pour renforcer nos capacités, mais vous avez vous-même obtenu la certification B Corp, ce qui signifie que nous avons encore plus de valeurs en commun. 

« L’obtention de la certification B Corp a contribué à structurer nos engagements, à nous responsabiliser et à nous montrer les points que nous devions améliorer. »

Laura : Je suis certaine que votre engagement à construire une entreprise basée sur des valeurs et une culture inclusive a joué un rôle primordial dans le succès de Fairware, mais qu’en est-il pendant les périodes difficiles? Comment avez-vous, vous et votre entreprise, vécu les 18 derniers mois d’incertitude engendrée par la pandémie? 

Sarah : En tant que jeune entreprise, nous avons survécu à la récession de 2008-2009, ce qui nous a donné un bonne idée du comportement à adopter pendant la pandémie de COVID-19. Lorsque la pandémie a frappé, nous venions de terminer une année durant laquelle nous avions engagé des dépenses importantes, ainsi qu’une rénovation majeure de nos bureaux. D’ailleurs, notre équipe de Vancouver avait été configurée pour travailler à distance en raison de cette rénovation, puis personne n’est revenu au bureau à cause de la COVID-19. 

Nous avons alors compris que nous avions très peu de marge de manœuvre; Nous savions que nous devions procéder à des mises à pied et que si nous tergiversions, nous pourrions perdre l’entreprise. Ce furent les moments les plus durs et les plus pénibles de notre vie. Nous avons dû licencier la moitié de notre effectif. Vous parlez d’un impact sur la culture. Heureusement, nous sommes restées proches de tout le monde et avons aidé ces gens à accéder à des ressources et à du soutien. Petit à petit, nous avons pu les réembaucher grâce aux subventions du gouvernement. 

Pendant la pandémie, comme vous le savez, de grandes questions sociales ont également surgi, notamment le mouvement Black Lives Matter et, plus récemment, la découverte de tombes non marquées d’enfants autochtones assassinés. Malgré tous ces événements, nous avons continué à parler, à travailler et à apprendre. Notre objectif et nos valeurs sont demeurés les mêmes. Nous nous réunissons quotidiennement en ligne et, petit à petit, les gens commencent à revenir au bureau.

Malgré les défis auxquels sont confrontés le monde des affaires et notre secteur, la COVID-19 a fourni à certaines entreprises une bonne occasion d’utiliser les budgets normalement alloués aux événements ou aux conférences pour montrer de la bienveillance à leurs employés en leur remettant des colis et des paniers, et nous avons pu les aider dans cette démarche. Nous sommes demeurés engagés à n’offrir que des produits et des cadeaux pratiques qui ne finiraient pas à la décharge, et nous avons mis au point un programme qui permet à une personne qui ne souhaite pas recevoir de cadeau de choisir de faire un don en son nom. 

Dans l’ensemble, nous en sommes sorties plus fortes et plus dévoués que jamais à notre mission. Et nous nous réjouissons de voir notre bureau nouvellement rénové, qui était trop calme, rempli de gens à nouveau.

Sarah White taps into her courage to drive change — and be her authentic self.

Sarah White

As Vice President, Client Diversity at BDC, Laura Didyk is leading the bank’s efforts to understand and address the challenges faced by underrepresented and underserved entrepreneurs — whether they be racialized, identify as women, identify as members of the LGBTQIA2S+ community, be living with a disability, or exist within a combination of these identities. She’s sharing their journeys through conversations, and this month it’s with Sarah White, co-founder of Fairwaire, North America’s leading provider of sustainable, ethically sourced promotional products.

 

It is often said that being an entrepreneur takes courage — but I think that’s a bit of an oversimplification. After nearly 27 years of working with entrepreneurs at BDC, I’ve learned that courage tends to take on different meanings for each individual. 

Sometimes it’s the courage to be an innovator, bringing a new and unproven idea out into the world. Sometimes it’s the ability to face down any obstacle and turn it into an opportunity for growth. Sometimes it’s a courageous act by an entrepreneur to simply be their authentic self, and build their company their own way (an issue for many underrepresented business owners — one that me and my team are working on improving). 

Rarely is it all three, as is the case with Sarah White and Denise Taschereau, co-founders of Fairware. Over the past 16 years, they have built their Vancouver-based business — which got its start in Sarah’s garage — into North America’s leading provider of sustainable, ethically sourced promotional products.

Not only have Sarah and Denise maintained a steadfast commitment to environmental and community impact since day one (they’re a Certified B Corporation (BCorp) and have been for years) — but they’ve also tapped into their own struggles as a queer-owned, women-owned, small business to guide their corporate policies. They’ve intentionally built a diverse team and, more importantly, a culture where people are encouraged to bring their true selves to work. 

I sat down with Sarah to unpack her personal and entrepreneurial journey, including her ongoing commitment to ethical sourcing and sustainable business practices, her intense focus on purpose, diversity, equity, and inclusion, and her ability to survive and thrive during uncertain times. Sarah is a force to be reckoned with — committed, above all else, to use business as a force for good. 

Laura: When you and Denise launched Fairware in 2005, a focus on sustainability and bettering the world through business was relatively novel. How did the idea come about?

Sarah: Fairware started because my friend, and now business partner, Denise was the Director of Sustainability and Community at MEC in sustainability and ethical sourcing, and she found that many really good brands were giving away swag that was manufactured under suspect conditions. This was at the time that corporate social responsibility was bubbling up in the press and around the world, and the disconnect between good brands giving away bad stuff meant there was a gap — which was how the idea for Fairware was born. 

“To be honest, we started our business not because we love chachkies, but because we wanted to drive change. Our purpose was always to align our business values with our personal values.”

Laura: How was the idea received then? And how have you seen that evolve? I imagine companies today are more open to conversations around sustainable practices. 

Sarah: While sustainability is now much more embedded in the mainstream, it certainly wasn’t then. From day one we’d pick up the phone, call a potential supplier, and say, ‘we’d like to talk to you about where your products come from’ — and we were often hung up on. 

Over the years, that conversation has evolved significantly. It began with compliance and product safety, and moved into workers’ rights, environmental impact, and over the last few years, we’re now talking with other distributors about anti-racism and social justice. We are talking to suppliers about sustainable packaging and diverse representation in the catalogues. What we are seeing is night and day from the beginning of our entrepreneurial journey. 

Today, we are also reaching beyond our traditional supply chain to work with impact businesses — diverse-owned social enterprises that are often local — that wouldn’t otherwise have the capacity for large corporate orders. We consult with these companies to help them with pricing and capacity building so that they can create products for us. So, through our success, we’re not only lifting others up, we’re also helping to build an ecosystem that supports our beliefs on sustainability and equity.   

To be honest, we started our business not because we love chachkies, but because we wanted to drive change. Our purpose was always to align our business values with our personal values. 

Laura: And I know that applies not only to how you do business with your customers and suppliers, but also to how you’ve shaped the corporate culture at Fairware. Can you share a bit about how your personal values and even your personal experiences have played a role in that?

Sarah: I sometimes joke that I started a business just so that I could dress and be how I wanted to be — but honestly, there’s a lot of truth in that. There’s power in setting the tone of acceptance and inclusion, because when I show up as myself, I hope I make it easier for others to do the same. To give you a sense of the culture we’ve created, one Halloween, our staff dressed up in business attire just to bug us. 

But being my true self in the world hasn’t always been easy. Because I’m gender non-conforming, I’ve often been misgendered, and I’ve experienced homophobia and misogyny in the form of microaggressions. While a lot of folks in the progressive business community see themselves as up to speed with anti-racism, LGBTQ+ issues, etc., what we’ve learned this year is that most of us aren’t. Some of us have a ton of work and learning to do.  

Laura: We know that many LGBTQ+ business owners actively hide this aspect of their identity to avoid repercussions. What do you think gave you the courage to be open and transparent about who you are?

Sarah: That journey has been a long one. I’ve been with my partner for 36 years and I have two adult kids. Having kids as a gay couple in the 1990s was pretty trailblazing. I’m not sure I’ve actually changed too much since then, but I do have more courage now to be myself, I feel more aware of LGBTQ+ issues, and I openly speak out about them and myself. 

But for my kids’ sake, even back then, I never wanted to change who I was, even if it was tough for them having a mom that didn’t look like all the other moms. If I were to have changed then, I would have given my kids the message that it’s not okay to be who you really are, that you must conform for others’ comfort. Plus, some of us don’t have a choice but to embrace who we are. Some people can pass as cisgender, and others can’t. I want others to see themselves in me and know they too have a place in the corporate world. 

“For us, culture is about letting people bring their own diversity to the table. While Denise and I have always been activists — her in politics, and me in community work — we try our best not to hire people like us. We encourage everyone who works with us to bring their own interests and passions to the company.”

Laura: For business owners that hope to create the same inclusive corporate culture that you have — including those that don’t have the same lived experience to draw from — can you share a few specific tactics you’ve used to align your team and your values?

Sarah: For us, culture is about letting people bring their own diversity to the table. While Denise and I have always been activists — her in politics, and me in community work — we try our best not to hire people like us. We encourage everyone who works with us to bring their own interests and passions to the company. We’re also very transparent on our website and in our job postings that if you apply to work with us, you’ll be joining an inclusive work environment, and if that doesn’t resonate with you, you’re not going to apply.

Also, while Denise and I are both hugely passionate about sustainability, our employees don’t necessarily have to be. We’ll say in an interview, ‘how does sustainability show up in your life?’ and if the response is, ‘I recycle, but I want to learn more about it,’ that’s good enough for us. We want people who are open and interested, above all else. 

When we on-board new staff we have a practice that I borrowed from participating in a reconciliation workshop. We have the new staff member say their name, their traditional name if they have one, and how they identify culturally, plus anything else they want the team to know about them. In a company of fewer than 20 employees there are at least 11 different languages spoken. Diversity is unquestionably ingrained in our culture. 

Laura: You’re also a Certified B Corporation, which means you’ve committed to create a positive impact for your employees, as well as for communities and the environment. It’s not an easy feat — and you did it back in 2010, as one of the founding members of the Canadian B Corp. What was that experience like and why was it so important to you?

Sarah: In the beginning we were a small company with a small staff. We wondered, if we are doing all of this anyway, do we have the capacity or time to undergo the rigorous process to gain this certification? But as we began to meet more like-minded folks in the Vancouver business community, we began to see that this wasn’t just about us, it was about being part of a movement that uses business as a force for good. 

Becoming B Corp certified helped give structure to our commitments, provided accountability, and showed us where we needed to improve. To this day it pushes us to go further, to think about things we wouldn’t have otherwise, and to stretch us to meet goals. This is everything from supply chain management, to sustainable practices, to internal culture, to wages, to social commitments — and more. 

We’ve been really fortunate to have BDC as a funding partner, because you’ve not only provided great advice and service over the years, helping us build capacity, but you’ve become B Corp certified, which means we have even more values aligned. 

“Becoming B Corp certified helped give structure to our commitments, provided accountability, and showed us where we needed to improve.”

Laura: I am sure your commitment to building a values-based business with an inclusive culture has played a huge role in Fairware’s success, but what about during the tough times? What have the last 18 months of pandemic uncertainty been like for you and your business? 

Sarah: As a young business, we survived the recession of 2008/2009, and that gave us a lot of insight into how to behave during COVID. We had just come out of a significant year of spending and had completed a major office renovation right before the pandemic hit. Incidentally, our team in Vancouver was set up to work remotely because of that reno —and then because of COVID, no one came back to the office. 

From there, we knew our runway was short — we knew we’d have to lay people off, and procrastinating could lead to losing the business. Those were the hardest and most brutal moments of our lives. We had to let half of our staff go. Talk about an impact on culture. Thankfully, we stayed close with everyone, and helped them access resources and support. Slowly, we were able to hire people back, thanks to Government subsidies.

During the pandemic, as you know, some major social issues also came up, including the Black Lives Matter movement, and more recently the discovery of unmarked graves of murdered Indigenous children. Through it all we kept talking, kept working, and learning. Our focus and values haven’t shifted at all. We meet daily online and slowly, people are starting to come back into the office.

And despite the challenges to the corporate world and our industry, COVID provided a nice opportunity for some companies to take their budgets that they weren’t spending on events or conferences and show their employees some love with packages and baskets — and we were able to help with these. We remained committed to only providing products and gifts that were practical and wouldn’t end up in the landfill, and we developed a program that if someone opted out of the gift, they could choose to have a donation made in their name instead. 

All in all, we came out stronger and more committed than ever to our mission. And we’re certainly excited to see our newly renovated office that’s been all too quiet, filling up with people again.